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Vue d’artiste du « bolide interstellaire » Oumuamua. ESO
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L’hypothèse, très sérieusement avancée par deux chercheurs de Harvard, semble peu crédible. Explications.

Oumuamua, un « bolide interstellaire » en forme de cigare, repéré en 2017 pendant sa traversée du système solaire, « pourrait » avoir été envoyé par des extraterrestres. C’est ce qu’ont très sérieusement suggéré deux chercheurs d’Harvard, dans un article scientifique vivement critiqué.

Ce « scénario exotique », selon les propres mots des auteurs du nouvel article, serait que « Oumuamua pourrait être une sonde totalement opérationnelle, envoyée volontairement près de la Terre par une civilisation extraterrestre », écrivent-ils dans un article qui sera publié le 12 novembre dans la revue Astrophysical Journal Letters. L’idée a rapidement enflammé Twitter et la communauté scientifique. Retour sur la polémique, en 3 questions.

1 - Qu’est-ce que Oumuamua ?

Oumuamua a été repéré l’an dernier par le télescope Pan-STARRS1 à Hawaï, d’où son nom, qui signifie « messager » en hawaïen. Il mesure environ 400 mètres de longueur et 40 de largeur, et a été traqué par plusieurs télescopes, en sa qualité de premier objet détecté venant d’un autre système stellaire. Sa forme de cigare lui avait valu un petit moment de gloire lors de sa découverte.

Alors qu’Oumuamua a dans un premier temps été Femme veste Homme veste Daim Bottes Camel Marron Grises 54RLAq3jqualifié d’astéroïde, une équipe de l’Agence spatiale européenne a estimé, en juin, qu’il s’agissait plus probablement d’une comète (avec des glaces qui se transforment en gaz près du Soleil). La raison justifiant cette hypothèse est que cet objet se déplace à une vitesse plus rapide qu’attendu. L’accélération excessive pourrait s’expliquer par la pression des radiations solaires, ou « voile solaire ».

2 - Pourquoi l’explication des deux chercheurs d’Harvard fait polémique ?

Selon Shmuel Bialy et Abraham Loeb, du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, cette vitesse de déplacement n’est possible que pour des corps célestes « qui ont une grande surface et sont très fins, ce qui n’existe pas dans la nature ». D’où le recours à une autre explication : Oumuamua serait une sonde propulsée.

Nombre de scientifiques ont rejeté cette théorie peu après la découverte. Aucun signal artificiel n’a été trouvé venant du corps. « Comme beaucoup de chercheurs, j’aimerais beaucoup qu’il existe une preuve irréfutable de vie extraterrestre, mais ce n’est pas le cas », a dit mardi Alan Fitzsimmons, astronome à la Queens University, à Belfast.

« Il a déjà été démontré que les caractéristiques observées de l’objet sont cohérentes avec celles d’un corps similaire à une comète et éjectée d’un autre système stellaire », dit-il. Il ajoute : « certains arguments de leur étude se fondent sur des chiffres qui contiennent beaucoup d’incertitude ».

3 - Les deux chercheurs croient-ils eux-même à leur hypothèse ?

Pas franchement, à en lire certains chercheurs. « Il faut bien comprendre que pour les scientifiques, l’idée la plus folle est toujours publiable, du moment qu’il existe une chance infime qu’elle ne soit pas fausse », a écrit sur Twitter Katie Mack, astrophysicienne à l’Université North Carolina State.

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The thing you have to understand is: scientists are perfectly happy to publish an outlandish idea if it has even the tiniest *sliver* of a chance of not being wrong. But until every other possibility has been exhausted dozen times over, even the authors probably don’t believe it.

— Katie Mack (@AstroKatie) 6 novembre 2018

Qu’en pensent les principaux intéressés ? « Je ne dirais pas que je crois qu’il ait été envoyé par des extraterrestres », répond Shmuel Bialy, postdoctorant en astrophysique à Harvard. « Car je suis un scientifique, pas un croyant. Je me fonde sur des preuves afin de trouver des explications physiques possibles à des phénomènes observés ».

Pour l’autre auteur, Avi Loeb, chef du département d’astronomie d’Harvard, interrogé sur NBC, «il est impossible de deviner le but d’Oumuamua sans plus de données». Et l’humanité pourrait ne jamais en savoir plus, car Oumuamua s’éloigne de la Terre et ne reviendra pas.

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1/1 Vue d’artiste du « bolide interstellaire » Oumuamua.